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뇌신경질환 이야기

뇌신경은 머리가 아니라 얼굴입니다

 

 

 

 

 

 

 

 



동물이지만 다른 동물에게서는 볼 수 없는 고도의 지능을 가지고, 독특한 삶을 영위하는 동물은 무엇일까요?

바로 인간입니다. 인간은 영장류 중에서도 기타 유인원들과 비교되는 것들이 많습니다. 두 발로 걷는 직립보행도 그렇고, 언어를 사용합니다. 사고와 감정, 의지를 토대로 행동하는 등 지구상의 생물 중 최고 단계에 위치합니다.

고등 동물인 인간을 다른 영장류와 구분 지을 수 있는 점은 아마도 ‘뇌’가 아닐까 싶습니다. 인간은 다른 동물에 비해 대단히 큰 뇌를 가지고 있습니다. 고등 동물일수록 체중에 비해 뇌가 큰데, 성인의 뇌 무게는 남자가 1,400g, 여자가 1,250g 정도입니다. 
 
뇌는 처음부터 크고, 현재처럼 발달한 상태였던 것은 아닙니다. 어류에서 양서류, 파충류로 진화하면서 점점 발전했습니다. 척추 속에 신경 다발이 한 가닥으로 뭉쳐 바로 척수를 만들었고, 이 척수가 앞쪽으로 몰리며 비로소 뇌다운 뇌가 만들어집니다.

뇌에는 무수한 신경세포와 신경섬유들이 존재합니다. 뇌세포, 뇌신경 등 한 번쯤 들어봄 직한 이름들이 있으실 텐데요. 사실 뇌신경이라는 말은 우리가 흔히 생각하는 ‘뇌’와는 어울리지 않을 수 있답니다.



 

 


귀도, 눈도, 얼굴도 뇌신경입니다

‘뇌신경’이라는 말만 들으면 어떤 그림이 떠오르나요? 사람의 머리를 꽉 채우고 있는, 그 어떤 영장류보다 큰 뇌를 떠올리는 분들이 많으실 겁니다. 왠지 모르게 뇌신경이라고 하면 그 뇌 안에서 어떤 역할을 하는 조직이지 않을까 막연하게 추측할 뿐이죠.

하지만 뇌신경은 얼굴에 있습니다. 정확하게 말하면 12쌍의 뇌신경은 뒷목 부근에 있는 뇌간에서 뻗어 나와 얼굴 전반에 분포합니다. 각각 번호가 붙은 뇌신경은 그 고유의 이름도 가지고 있습니다. 제각각 담당하는 영역도 모두 다릅니다. 안면 근육의 운동을 관장하기도 하고, 안구나 코점막, 혀의 미각 등 감각을 담당하기도 합니다.

여기서 제5뇌신경 삼차신경과 제7뇌신경 안면신경, 제8뇌신경 청각신경은 구안와사(안면신경마비), 안구건조증이나 이명과 난청 등과 관련이 깊습니다. 이들 신경이 손상됐을 때 발병할 수 있기 때문이죠.

안구가 마르지 않고 항상 촉촉한 상태로 유지할 수 있는 이유는 제7뇌신경 덕분입니다. 눈물샘 분비를 조절하는 이 뇌신경 덕분에 우리 눈은 외부의 이물질로부터 깨끗한 상태를 유지할 수 있답니다.

눈이 잘 감기지 않고, 입이 비뚤어지는 구안와사도 제7뇌신경에 문제가 생겼을 때 발생합니다. 이 뇌신경은 안면 근육의 움직임도 함께 담당하거든요. 구안와사에 걸리면 안구건조증도 함께 나타날 수 있는 게 눈이 잘 감기지 않아 마르는 것도 있지만, 원인이 같기 때문인 것도 있습니다.



인간을 인간답게 하는 ‘뇌신경’

어쩌면 인류는 진화의 정점을 찍고 있는지도 모릅니다. 침팬지와 인간의 유전자 염기서열 차이가 약 1%에도 미치지 않는다고 하니까요. 아주 미세한 차이인데도 침팬지와 인간은 확연하게 차이가 납니다. 겉모습도 분명 그렇고, 뚜껑(?)을 열어보면 뇌도 그렇습니다.

후뇌(뇌줄기, 소뇌)가 호흡과 심장 박동, 혈압을 조절하고, 생명 유지를 담당한다면 중뇌(중간뇌)는 감정적 행동을 담당하는 변연계 부분입니다. 여기까지는 침팬지를 비롯한 포유류도 가지고 있습니다. 인간을 가장 인간답게 하는 뇌는 바로 대뇌 피질부가 있는 전뇌입니다. 생존을 최우선 목적으로 삼았던 것이 짐승이라면, 인간은 학습하고 기억하는 이성의 뇌를 가집니다.

인간의 뇌는 생명과 감정, 이성을 모두 다스린다고 합니다. 우리를 숨 쉬게 하고, 웃을 수 있게 하며 생각할 수 있게 합니다. 그렇다고 뇌만 있다면 우리는 감정을 표현할 수 없겠죠. 근육을 움직여서 미소를 짓고 표현하는 것, 그걸 가능하게 하는 회로가 뇌신경입니다.

뇌 어딘가에 있을 것 같지만, 사실은 얼굴 부위에 뻗어 여러 가지를 담당하는 뇌신경. 생소하지만 알고 보면 우리 삶과 굉장히 가까이에 있답니다.

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등록자단아안한의원

등록일2017-03-28

조회수231

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